Nhà lãnh đạo 64 tuổi của Exxon Mobil đã từng làm việc cho hãng ở Mỹ, Yemen và Nga. Ông có quan hệ gần gũi với Tổng thống Nga Vladimir Putin. Điện Kremlin trao tặng người đàn ông gốc Texas Huân chương Hữu nghị năm 2013.

Thượng nghị sĩ đảng Cộng hòa John McCain đã bày tỏ "lo ngại" về mối liên hệ của ông Tillerson với ông Putin, trong khi đảng Dân chủ nghi ngờ sự phù hợp của ông này với vị trí Ngoại trưởng.

Quá trình phê chuẩn của Thượng viện đối với ông Tillerson có thể không diễn ra suôn sẻ.

Cả sự nghiệp hơn 40 năm của ông Tillerson là làm cho Exxon. Tốt nghiệp đại học Texas, Austin, ông vào làm và lên đến đỉnh cao năm 2006. Năm sau, dự kiến ông sẽ nghỉ hưu.

Ông Tillerson đã đạt nhiều hợp đồng nhiều tỉ đôla với Rosneft của Nga. Ông cũng là bạn của Igor Sechin, chủ tịch Rosneft. Ông này từng là phó thủ tướng của ông Putin và được gọi là người quyền lực số hai của Nga. Ông Tillerson đã phản đối lệnh trừng phạt của quốc tế với Nga vì sáp nhập Crưm.

Năm 2014, Exxon nộp báo cáo nói trừng phạt của Mỹ và EU đã làm công ty thiệt hại tối đa 1 tỉ USD.

Ông Tillerson ủng hộ thương mại tự do, còn ông Trump lại chỉ trích các thỏa thuận hiện hữu của Mỹ.

Exxon, có 75.000 nhân viên toàn thế giới, đã bị tố cáo tìm cách che giấu rủi ro của biến đổi khí hậu và lừa dối công chúng. Nhưng ông Tillerson chấp nhận biến đổi khí hậu là có thật và nói có hậu quả "kinh khủng" nếu không giải quyết. Ông vẫn muốn tiếp tục dùng nhiên liệu hóa thạch nhưng cũng hoan nghênh thuế carbon.

Ông Tillerson đã có nhiều khoản tài trợ lớn cho đảng Cộng hòa.

Ông từng là chủ tịch Hội Nam Hướng đạo Mỹ từ 2010 đến 2012. Trong thời gian này, tổ chức đó đã bỏ phiếu hoan nghênh các thành viên đồng tính công khai, tuy rằng lệnh cấm lãnh đạo hướng đạo là người đồng tính vẫn còn đến năm 2015.