Điều gì làm nên một siêu mẫu? Tất nhiên, trước hết đó là vẻ đẹp siêu phàm, nhưng ngoài ra còn rất nhiều điều kiện khác, như một sức hút nhất định, một bản năng thời trang không sai lầm, một sự chịu đựng kiên cường và một sức hấp dẫn quyến rũ. Một người mẫu sẽ trở thành siêu mẫu khi cô ấy không chỉ nổi tiếng, mà còn đại diện cho cả một thời đại. Một siêu mẫu luôn là tâm điểm thời trang và mang tới xu hướng tiên phong trong thời đại mà cô ấy sống. Mỗi thập kỷ có những siêu mẫu riêng biệt, từ biểu tượng thời trang những năm 1960 như Jean Shrimpton và Twiggy, đến Cara Delevingne ngày nay.

Ngược dòng lịch sử trở lại những ngày đầu thế kỷ 20, trước thời kỳ hoàng kim của siêu mẫu thập niên 1960 Twiggy, khi lần đầu tiên xuất hiện khái niệm siêu mẫu. Evelyn Nesbit, cô gái có mái tóc màu đồng yểu điệu thướt tha đến từ Philadelphia, được mệnh danh là người mẫu thời trang nhất nước Mỹ. Cuộc sống của cô đầy ắp sự sôi động nhưng cũng không kém phần thăng trầm, và tên tuổi cô lên đến đỉnh điểm khi bị lôi kéo vào một vụ giết người, mà sau đó được mệnh danh là "phiên tòa thế kỷ".

Cô xuất thân trong một gia đình bình thường người Scotland - Ireland ở Tarentum, Pennsylvania. Sau khi người cha qua đời để lại những khoản nợ lớn, còn người mẹ phải vật lộn để nuôi gia đình, mới 14 tuổi, cô bé Evelyn đã bắt đầu làm người mẫu để kiếm tiền giúp gia đình thoát nghèo. Khi chuyển đến New York vào năm 1900, tiếng tăm của cô vụt sáng như sao băng, nhưng đồng thời cô cũng bước chân vào một thế giới mới hoàn toàn khác.

James Carroll Beckwith, với người bảo trợ chính là John Jacob Astor, đã giới thiệu Evelyn với các nghệ sĩ và cô nhanh chóng trở thành người mẫu được ưa chuộng hàng đầu ở New York. Cô là nguồn cảm hứng của một số tác phẩm nghệ thuật, trong đó có tác phẩm nổi tiếng “Innocence” (hiện lưu giữ tại Bảo tàng Nghệ thuật Metropolitan) của nhà điêu khắc George Grey Barnard và “Women: The Eternal Question” (1905) của Charles Dana Gibson. Cô cũng là gương mặt sáng giá trên nhiều trang bìa minh họa của các tờ báo và tạp chí, trong đó có Vanity Fair, Harper' Bazaar, The Delineator và Ladies’ Home Journal.

 

 Evelyn Nesbit - siêu mẫu thế giới đầu tiên.

Ngoài ra, cô còn là gương mặt quảng cáo cho nhiều nhãn hàng, từ kem dưỡng da đến kem đánh răng, thuốc lá, lịch, bưu thiếp... Thời đó, chụp ảnh thời trang mới chỉ bắt đầu nổi, và khi Nesbit mạo hiểm bước vào thế giới này như một người "mẫu sống", cô lập tức trở nên vô cùng nổi tiếng. Khi những bức ảnh xuất hiện ngày càng nhiều và bắt đầu thay thế những bức vẽ minh họa, Nesbit nhanh chóng khiến các tờ báo bán tăng vọt số lượng bán ra. Nesbit là tâm điểm chú ý của công chúng, không lâu trước khi gia nhập thế giới Broadway. Giống như những siêu mẫu sau này, Nesbit trở thành biểu tượng của thời đại mình, và cũng thể hiện những nghịch lý của thời đại đó.

Sau này, Nesbit gặp Stanford White, kiến trúc sư và là một người có vai vế trong xã hội, cha đẻ của một số công trình mang tính biểu tượng như Madison Square Garden, Tiffany’s, Washington Square Arch và lâu đài của Cornelius Vanderbilt. White nhanh chóng trở thành người tình và ân nhân của Nesbit, cung phụng cô cùng gia đình với những món quà xa hoa và một căn hộ sang trọng. Sau khi mối quan hệ này chấm dứt, Nesbit kết hôn với triệu phú Harry K Thaw, kể từ đó thăng trầm bắt đầu vận vào cuộc đời Nesbit. Mù quáng vì ghen tuông và cho rằng để “bảo vệ danh dự người vợ trẻ”, Thaw tìm đến người tình cũ của Nesbit là White và bắn ông ta chết ở cự ly gần.

Nesbit trở thành nhân chứng trong phiên tòa đầy những chi tiết gây sốc về mối quan hệ của cô với hai người đàn ông (cả hai đều bị cáo buộc lạm dụng cô) đến nỗi mà nhà thờ cố gắng cấm đưa tin về những chi tiết kinh hãi. Mẹ Nesbit bị buộc tội bán dâm con gái cho White. Thaw bị kết án vì phạm tội hình sự. Đúng như Paula Uruburu, tác giả cuốn tiểu sử của Nesbit, nói: "Thật thảm thương, sau khi nhanh chóng trở thành ngôi sao, siêu mẫu đầu tiên của Mỹ, biểu tượng của thời trang quyến rũ, trở thành nạn nhân của chính nền văn hóa đã sản sinh và nuôi dưỡng cô".

Tuy nhiên, giống như bất kỳ một người đầy tự trọng nào khác, Nesbit bình thản sống tiếp qua những chuỗi ngày đầy sóng gió với tư cách là một người mẹ, một diễn viên phim câm, tạp kỹ và tác giả của hai cuốn hồi ký. Cô còn sống mãi trong những bài thơ, vở kịch và bộ phim về mình, như phim "The Girl in the Red Velvet Swing" năm 1955 và tiểu thuyết "Ragtime của EL Doctorow"... Ngay cả gần đây, năm 2010, Nesbit vẫn còn ảnh hưởng trong serie "Boardwalk Empire" trên HBO, với nhân vật Gillian dựa trên nguyên mẫu của cô. Di sản của Evelyn Nesbit sẽ còn tiếp tục sống mãi, ai mà biết được, có khi còn lâu hơn cả những siêu mẫu theo nghiệp của cô.