Mather là trường tiểu học lâu đời nhất ở Mỹ. Ở đây, Songkhla Nguyễn có cơ hội được dạy một số học sinh Việt Nam là dân nhập cư và giúp đỡ các em, điều mà cô chưa bao giờ nhận được khi ngồi trên ghế nhà trường.
Những học sinh Châu Á, đặc biệt là Việt Nam chiếm tới hơn 30% số học sinh tại trường tiểu học Mather, trong khi đó ở Dorchester số người Châu Á chiếm gần 40%. Đây là nơi cộng đồng người Việt Nam lớn thứ năm ở Mỹ. Songkhla Nguyễn chia sẻ: “Tôi muốn dùng kinh nghiệm của mình như là một sinh viên Mỹ gốc Á để giúp đỡ các em học sinh”. Songkhla Nguyễn năm nay 28 tuổi, bố mẹ cô rời Việt Nam và đến Mỹ từ năm 1984.
Dù là giáo viên mới, nhưng Songkhla Nguyễn nhanh chóng hiểu ra rằng, cô có thể tin tưởng vào đội ngũ người hướng dẫn và học sinh của chương trình nghiên cứu người Mỹ gốc Á UMass ở Dorchester. Chương trình này giúp đỡ cho sinh viên Mỹ gốc Á, đặc biệt là các học sinh của trường Mather. “Việc làm này thật sự có ý nghĩa”. Songkhla Nguyễn lớn lên ở vùng ngoại ô Rockland, ở đó cũng có một vài người Việt sinh sống. “Ở UMass, chúng tôi có những người muốn giúp đỡ và học hỏi. Đó chính là cách để cố gắng biến mong ước của tôi thành hiện thực ”.
Đối với ông Peter Kiang - giáo sư về giáo dục tại UMass kiêm giám đốc chương trình nghiên cứu người Mỹ gốc Á, việc hợp tác với các trường học là cách tập trung hỗ trợ giáo dục cho cộng đồng người Mỹ gốc Á. “Tôi đang suy nghĩ cách để hỗ trợ các giáo viên, học sinh và cả gia đình của họ” - ông Peter Kiang nói.
Sự hợp tác giữa UMass và các giáo viên của Mather được thiết lập từ năm 1993. Loni Nguyễn - cựu học sinh của thầy Kiang và cũng là người Việt - bắt đầu giảng dạy song ngữ ở lớp 4 tại trường Mather. Chương trình nghiên cứu về người Mỹ gốc Á của UMass thiết kế chương trình dạy, gia sư, quản lý các lớp học nghiên cứu từ kinh nghiệm của học sinh trường Mather. Trong tài liệu giáo dục, họ đưa vào những bài học về văn hóa để tạo môi trường học thân quen cho học sinh.
Tuy nhiên, việc hợp tác này nhanh chóng kết thúc, nhà nước xóa bỏ các lớp song ngữ từ năm 2002. Nhóm các phụ huynh hỗ trợ cho chương trình này ở trường Mather nhanh chóng tan rã. Ông Kiang cho biết: “Những năm gần đây, tôi nghe thấy nhiều em học sinh mới tại UMass đánh giá cao chất lượng giáo dục tại trường tiểu học. Một vài học sinh đã chuyển tới trường Mather và được thầy Loni Nguyễn dạy. Có một cộng đồng cho trẻ em người Mỹ gốc Việt ở Dorcherter”.
Mặc dù chương trình song ngữ không còn được dùng trong các trường công lập ở Massachusetts, nhưng trường Mather vẫn phát triển chương trình Việt - Anh lớn nhất tiểu bang, các giáo viên phải trải qua khóa đào tạo mới để giúp đỡ các em học sinh.
Trong ba năm qua, dựa vào mối quan hệ với Songkhla Nguyễn, những nghiên cứu sinh người Mỹ gốc Á đã giúp đỡ để lên kế hoạch chương trình giảng dạy, cung cấp tư vấn, và thiết kế những bài học gần gũi với văn hóa của học sinh.
Những cuốn sách về văn hóa Mỹ - Châu Á cho trẻ em được viết nên từ lớp học UMass. Một lớp học khác thu thập những câu chuyện từ ông bà, việc đọc tài liệu giúp các em học sinh hiểu hơn về nguồn gốc tổ tiên của mình. Lớp học thứ ba tìm cách xây dựng mối liên kết giữa nhà trường và phụ huynh.
Sáu trong số các giáo viên chương trình hội nhập Việt Nam tại Mather đã tốt nghiệp từ UMass Boston và ba trong số đó là sinh viên tốt nghiệp của Chương trình nghiên cứu người Mỹ gốc Á.
Bà Emily Cox - Hiệu trưởng trường Mather - cho biết, mối quan tâm giữa trường Mather và các giáo viên này là đem lại nhiều lợi ích vô giá. Có một làn sóng dân nhập cư trong những năm gần đây đang diễn ra tại trường Mather, chủ yếu là từ Việt Nam. Mỗi khối lớp, từ mẫu giáo đến lớp ba đều có một lớp ngôn ngữ. Sĩ số của các lớp này lúc nào cũng đông. Học sinh lớp 4 và lớp 5 có thể theo lớp kết hợp.
Mục tiêu của các lớp ngôn ngữ là giúp cho trẻ em đến từ các nước không nói tiếng Anh có thể hòa nhập tốt hơn vào các lớp học chính cùng với trẻ em Mỹ. Không những vậy, cái hay của chương trình UMass là đem những tấm gương người Mỹ gốc Việt thành công đến giảng dạy để các em nhỏ học tập. Hàng năm, bữa tiệc chào đón Tết Nguyên đán đã trở thành sự kiện văn hóa thường niên được mong chờ.
Bà Cox chia sẻ: “Tôi tin rằng có một ý thức mạnh mẽ về những giá trị và niềm tự hào của người Việt Nam và điều đó được các thầy cô truyền đạt đến các em học sinh. Thật tuyệt khi trẻ em Việt Nam được nhìn thấy những hình mẫu, gương sáng của những người có chung cùng hoàn cảnh như mình”.