Tai nạn xảy ra ở Bến Thượng Hải vào lúc 11h35 phút đêm 31.12. Một nhân chứng cho biết, những  tấm vé trông giống đồng dollar đã được ném xuống từ một cửa sổ tầng 3 của một tòa nhà gần đó, và dòng người đang đứng dọc bờ sông chờ đón năm mới bắt đầu lao tới chen lấn giành các tấm vé đó.

 Chủ tịch Trung Quốc Tập Cận Bình đã ra lệnh điều tra đến cùng nguyên nhân tai nạn. Song ít nhất, theo báo chí, vụ “tiền giả” được xem là một nguyên nhân. Truyền hình quốc gia nói rằng tiền giả bay xuống như mưa. Còn cảnh sát Thượng Hải nói họ chưa thể khẳng định điều này. Người dân cho biết, trên các đồng tiền giả ghi tên quán bar.

Một vài nhân chứng khác cho rằng, thêm một nguyên nhân nữa là người đi đón năm mới giành nhau chỗ đứng trên quảng trường để nhìn ra sông Hoàng Phố. Tân Hoa Xã cho biết, mọi người đã bị giẫm lên sau khi ngã trên các bậc thềm của quảng trường. Các bức ảnh trên mạng cho thấy những dòng người ken đặc ở Bến Thượng Hải.

Một số tờ báo chỉ trích chính quyền thiếu sự giám sát và kế hoạch giữ trật tự trong lễ đón năm mới. Tờ Tài Kinh dẫn lời sĩ quan cảnh sát Cai Lixin nói rằng họ không có nhiều cảnh sát có mặt ở Bến Thượng Hải, bởi không có lễ hội chính thức nào được tổ chức tại đây.

Chính quyền đã có vẻ có những lo ngại về việc kiểm soát đám đông từ nhiều ngày trước giao thừa, và đã hủy màn trình diễn laser 3D tổ chức hàng năm ở Bến Thượng Hải. Sự kiện này năm ngoái thu hút tới 300 nghìn người. Tại Bắc Kinh cũng đã hủy sự kiện đếm ngược ở quận thương mại trung tâm do lo ngại đám đông quá lớn.

Trong số người chết có 10 nam giới, 25 phụ nữ tuổi từ 16 đến 36. Một người nữa được xác định đã chết nhưng chưa rõ giới tính. Những người thiệt mạng gồm 1 người Đài Loan, 3 người Indonesia. 

Thượng Hải đã thành lập nhóm làm việc để cứu hộ và giải quyết hậu quả.