Tần Thành được xây dựng năm 1958 với sự hỗ trợ của Liên Xô và là nhà tù duy nhất thuộc Bộ Công an. Các nhà tù còn lại do Bộ Tư pháp quản lý.

Được mệnh danh là nhà tù số 1 ở Trung Quốc, bởi xà lim ở Tần Thành rộng khoảng 20 mét vuông. Tường được sơn mới, có phòng tắm riêng. Tuy giường ngủ chỉ là tấm phản trên hai kệ gỗ, nó có hai tấm chăn bộ đội dày và nệm trải.

Tần Thành được bao bọc bằng những bức tường cao màu xám, nhưng không có các dấu hiệu quen thuộc của chốn lao tù như rào kẽm gai hay tháp canh.

Tù nhân ở Tần Thành được chọn lựa quần áo, uống sữa trong bữa điểm tâm và dùng những món súp hay thịt thà trong bữa trưa và bữa tối theo ý thích. Theo một bài báo trên tờ Beijing Times, một số đầu bếp của trại đã từng làm việc tại một trong những khách sạn sang trọng bậc nhất Bắc Kinh, và nấu nướng những món ăn "theo tiêu chuẩn bộ trưởng".

Bà Giang Thanh, vợ của Chủ tịch Mao Trạch Đông, bị giam giữ ở Tần Thành nhiều năm trước khi đưa ra xét xử nói rằng, bà nhận được phần ăn khoảng 1,5 tệ mỗi ngày, gấp 2-3 lần mức ăn bình thường của người Trung Quốc. "Tôi ăn uống và ngủ tốt" - bà Giang kể lại trong cuốn tiểu sử của nhà sử học người Úc Ross Terril.

Những miêu tả trên đây tương phản rõ rệt với các nhà tù bình thường ở Trung Quốc, nơi các tù nhân chen chúc trong những phòng giam chật hẹp, được cho ăn những món đơn giản và phải lao động, đôi khi phải sản xuất hàng xuất khẩu.

Được xây dựng vào cuối thập niên 50 với sự trợ giúp của Liên Xô cũ, Tần Thành là trại giam duy nhất tại Trung Quốc do cơ quan an ninh trực tiếp quản lý, chứ không phải do bộ phận phụ trách thi hành án điều hành.

Bạc Hy Lai - đồng minh thân cận của Chu Vĩnh Khang - cũng từng bị giam ở Tần Thành trước khi ra hầu tòa vào cuối năm 2013 vì tội tham nhũng. Theo các chuyên gia, Chu Vĩnh Khang sẽ là một nhân vật "nổi bật" khi vào nhà tù "năm sao" này.