Litvinenko từng là đại tá của Ủy ban an ninh quốc gia Nga - KGB và mang hàm trung tá trong Cục An ninh Liên bang Nga (FSB) trước khi bị bắt hồi năm 1998 vì cáo buộc vượt quyền. Năm 2000, Litvinenko tị nạn sang Anh và được cấp quốc tịch Anh sau đó, theo Reuters.

Cựu điệp viên KGB bị đầu độc bằng chất đồng vị phóng xạ polonium-210 sau khi uống trà tại một khách sạn ở thủ đô London, Anh vào ngày 1.11.2006. Trước khi chết vào ngày 23.11.2006, Litvinenko, lúc ấy 43 tuổi, cáo buộc Nga đứng đằng sau âm mưu ám sát mình.

Moscow luôn phủ nhận mọi sự dính líu đến cái chết của Litvinenko. Trong khi đó, thẩm phán Robert Owen của Anh, người chịu trách nhiệm điều tra vụ án, tuyên bố đã tìm thấy những “bằng chứng ban đầu” có liên quan đến Nga, theo Reuters.
Cuộc tranh cãi quanh cái chết của Litvinenko đã khiến quan hệ giữa Nga và Anh trở nên căng thẳng. Khi quan hệ hai nước được cải thiện, Anh đã hoãn tiến hành cuộc điều tra hồi năm 2013 vì sợ ảnh hưởng đến quan hệ với Nga.

Tuy nhiên vào tháng 7.2014, quan hệ hai nước trở nên căng thẳng do xung đột ở miền đông Ukraine. London đã bật đèn xanh cho một cuộc điều tra chính thức về cái chết của Litvinenko.