Manchester United (M.U) hiện vẫn chễm trệ ngôi đầu bảng Premier League với 43 điểm. Tuy nhiên, trận hòa 1-1 nhọc nhằn trước Swansea City ở vòng 18 đã khiến cho vị thế độc tôn của “quỷ đỏ” bị đội bóng cùng thành phố là M.C thu hẹp còn 4 điểm - một khoảng cách không hề an toàn.

Bước vào vòng 19, M.U có được lợi thế tâm lý khá lớn khi đối thủ của họ chỉ là “khách quen” Newcastle - đội bóng giàu truyền thống của nước Anh, nhưng luôn gặp ám ảnh mỗi khi đến Old Trafford. Trong suốt 20 năm tồn tại của Premier League, Newcastle đã phải nhận 11 trận thua và 7 trận hòa. Nhìn rộng ra, lần cuối cùng “chích chòe” rời sân Old Trafford với 3 điểm cách đây chẵn 30 năm (diễn ra ngày 12.2.1972 với tỉ số 2-0 nghiêng về Newcastle).

Lịch thi đấu

Ngày 26.12: 22h: Everton - Wigan; Fulham - Southampton; M.U - Newcastle; Norwich - Chelsea; Queens Park Raangers - West Brom; Reading - Swansea; Sunderland - M.C.

Ngày 27.12: 0h30: Aston Villa - Tottenham; 2h45: Stoke City – Liverpool.
Nhưng Sir Alex và các học trò vẫn có thể cảm nhận được những khó khăn, bởi ngay sau họ, M.C đang dần tìm lại cảm giác giành chiến thắng. M.C là đội thua ít nhất Premier League 2012/2013 tính tới lúc này, với chỉ 1 trận trước chính M.U. Nhưng kể từ sau thất bại đó, họ đã có hai trận thắng liên tiếp (3-1 trước Newcastle và 1-0 trước Reading). Ở lượt trận này, thầy trò HLV Mancini tiếp tục có một thử thách nhọc nhằn khi phải làm khách trên sân Ánh Sáng của Sunderland.

Cùng với M.C, những Chelsea, Arsenal đang dần tìm lại hình ảnh của chính mình, đặc biệt là The Blues. Dưới thời HLV Rafael Benitez, Chelsea đã phục hồi một cách đáng sợ. Minh chứng rõ nhất cho sự phục hồi đó là chiến thắng không tưởng 8-0 trước Aston Villa ở vòng 18 vừa qua. Chiến thắng đó đã đưa Chelsea đi vào lịch sử của giải đấu và chỉ đứng sau M.U – đội bóng đã có chiến thắng Ipswich Town 9-0 vào ngày 4.3.1995. Đáng chú ý, Fernando Torres cũng đang hồi sinh ấn tượng. Dưới thời Benitez, Torres đã ghi 7 bàn thắng và không biết chừng anh sẽ tiếp tục nổ súng ở trận gặp Norwich vào đêm nay.

Nếu như cuộc đua ngôi đầu đang nóng bỏng hơn bao giờ hết, thì cuộc chiến trụ hạng khốc liệt không kém. Reading và QPR phải đón Giáng sinh trong muôn phần lo lắng khi họ tiếp tục chìm nghỉm ở đáy bảng. QPR hiện chỉ có 10 điểm và nguy cơ phải xuống chơi hạng dưới là điều có thể xảy ra. Trước sự yếu kém của đội nhà, HLV Harry Redknapp quyết định toàn đội không được phép vui chơi Giáng sinh, thay vào đó phải tập trung tập luyện để chuẩn bị cho các vòng đấu sắp tới sẽ đến dồn dập.

So với QPR, tình hình của Reading còn thảm hơn. Sau thất bại trước M.C cuối tuần qua, họ đã trở thành CLB có thành tích tệ thứ 4 trong lịch sử Premier League với chỉ 9 điểm sau 18 vòng. Kể từ khi Premier League thi đấu với 20 đội, chưa có CLB nào trụ hạng khi chỉ có từ 9 điểm trở xuống sau 18 vòng. Bi kịch này từng xảy ra với Bolton (9 điểm, mùa 1995-1996), Sheffield Wednesday (6, 1999-2000), Sunderland (6, 2005-2006) và Derby County (7, 2007-2008).

Liệu có phép màu nào hay quà tặng nào dành cho QPR và Reading để giúp họ vượt qua khó khăn như thời điểm này?